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  • 【無定向風】特中之特馬屎洲(楊懷康)
  •   1,773 views │ 2017年05月17日
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天外有天。中華人民共和國香港特別行政區原來尚有「特別地區」。不只一個,而有二十二個之多;大部分「特別地區」為港英設立,大埔三門仔馬屎洲是特區政府設立的第一個「特別地區」;那更是聯合國教科文組織(UNESCO)認許的國家地質公園「特別地區」。在個春寒料峭的早上,這塊金漆招牌吸引在下到了馬屎洲。

跨過連接鹽田仔的沙洲,踏足馬屎洲,見到漁護署豎立的介紹牌始知此為香港二疊紀(Permian Period)的要址,腳底的岩石有近三億年歷史。鄙人對地質學一無所知,可是Permian一字卻令腦際燈泡登然亮起:在石油市場,此字火紅得很。

 

馬屎洲的千層糕

顯而易見,翻Permian Period為二疊紀是意譯而非音譯。剖開這些三億年前形成的岩層來看就像件拿破侖蛋糕,大致分成砂岩、粉砂岩、泥岩 等等。這種蛋糕與拿破侖無關,卻有個法國名稱,叫mille-feuille——千層糕;層層疊疊,此為沉積岩(sedimentary rock)的特色。

地質學家以俄國之彼爾姆市(Perm)為此類岩層命名,許是那裡多這種岩層吧。兩億年前地球經歷氣候浩劫,生物大滅絕;殘骸夾雜於二疊紀的岩層,億萬年後形成煤炭、石油及天然氣。美國德克薩斯州之西與新墨西哥州接壤之處,有個彼爾姆盆地(Permian Basin),盛產石油、天然氣,顛覆世界石油市場;Permian一字由是火紅。

這個盆地的面積約七萬五千平方哩,相當於一百八十個香港。自上個世紀二十年代起,這個盆地已開始出產石油及天然氣,半個世紀後產量達到高峰。當時不少專家以為這個盆地不久將「油盡燈枯」,誰不知好戲卻在後頭。

 

德州的獨有優勢

岩層疊疊。採完一層藏油,再鑽落去,原來還有。新近的鑽探顯示,盆地石油及天然氣蘊藏量之多,冠絕全美國。技術的發展——及德州獨有的優勢——更令這個盆地在世界石油市場享有舉足輕重的地位。

先是爆破採油技術(fracking)逐步成熟完善,帶來突破。簡而言之,這個技術是用混合了沙粒和溶劑的高壓水將岩層中的石油及天然氣「逼」出來。這個技術早於上個世紀的四十年代面世,並非新發明。只是經過無數的嘗試方掌握到合適德州千層糕的配方。

技術的突破又不止於爆破。大家可能都在電影上看過了,過去採油是垂直向下鑽井;一旦鑽中油層,石油會飈上好幾層樓高,是為「噴井」。不過,猶如西人口中最易摘的低垂佳果(low-hanging fruit),到了今天,除了沙地阿拉伯般得天獨厚的地方,唾手可得的油田所餘無幾,鑽探石油要在垂直鑽井之外另闢蹊徑。

辦法之一是打橫鑽採(horizontal drilling)。在那塊面積達七萬五千平方哩的千層糕,垂直鑽,採到的石油局限於鑽井周圍的油層,數量相對有限。油井打橫行,逐層採油,採集到多少油基本上取決於兩個因素:一、油井可以打橫行多遠,二、藏油的岩層有多厚。

 

彼爾姆盆地的過人優勢

油井現今可以打橫行達一哩之遙,隨着技術的發展,往下不難走得更遠。鑽一口六、七千呎井下去,隨而打橫行、全方位伸延採油,節省不少成本。地質勘探顯示,在七萬五千平方哩的彼爾姆盆地,藏油岩層有些厚達萬呎,那又怎不是長採長有!

爆破採油及打橫鑽採可以應用於所有油田,非獨彼爾姆盆地而然。自油價在一四年中高位急挫七成後,鑽探活動幾乎全部叫停,唯獨彼爾姆盆地是例外。路透社新近的報導說,在美國,超過九成的鑽探活動現今集中於此。可見非但蘊藏量豐富,這個盆地更有過人優勢。這些優勢是什麼?

其一是德州寬鬆對待鑽探採油活動。其他州嚴於監管,譬如厲行環保的加州便諸多留難,而紐約州更乾脆禁止爆破鑽探活動。(諷刺的是,這種技術乃為紐約州在上個世紀四十年代始創。)政策寬鬆,有鼓勵之效,形成良性循環、批量效益。路透社這樣形容彼爾姆盆地的優勢:

該地輸油管密布,無論勞工、設備都供應充裕,加上氣候和暖,運作年中無休。

運送原油的辦法有三:以皮費而言,依次為卡車、火車及輸油管。前兩者非但費用高昂,更易生意外;是以監管多多。輸油管的費用最低,可是受制於環保分子,工程往往被卡死,以致一些地方有油亦無從輸出。德州既有蘊藏量豐富的油田,又有輸油管,更有煉油廠,還有便利遠程運輸的優良海港。是以從一二年到一六年這四年間,其間油價雖是急挫,彼爾姆盆地的產量依舊增加了一倍。

顛覆世界市場

那對世界油價有何影響?官方預期,美國今年每天平均出口達八十萬桶。這些油主要來自彼爾姆盆地。這個數量到底有多大?利比亞、卡塔爾(Qatar)、厄瓜多爾(Ecuador)及加彭(Gabon)為「石油出口國家組織」(OPEC)的成員,他們產量的總和恰巧也是平均每天八十萬桶。

過去美國長期依賴進口石油,現今反而有本事出口,其出口量更頂得住四個油組成員國的產量;一消一長,未來的石油市場又怎不有一個翻天覆地的改變?此番改變,跟貫穿特區馬屎洲「特別地區」的Permian岩層分不開。忝為香港人,能不與有榮焉?

 

圖片說明:大埔三門仔的馬屎洲乃二疊紀岩層要地,這些岩層正令世界石油市場——以至世界政經大局——翻天覆地。

 

插圖:詹震寰

 

 

補白

路邊社

路透社(Reuters)乃英國人Paul Reuter在一八五一年創立的通訊社。以嚴復信、雅、達的標準論,這個譯名並不合格。

未有互聯網已有路邊社此二次創作。從地鐵自焚一案可見,路邊社消息即時、傳真,勝過路透社多矣。招牌佳絕,不註冊為商標豈不暴殄天物?
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